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In 1857, the French writer Prosper Mérimée, the author of Carmen, wrote a very difficult dictation to entertain the Imperial Court. The text contained a lot of orthographic "chausse-trappes", or traps. Accordingly, Emperor Napoleon III made no less than 45 mistakes, and Alexandre Dumas 19. The best partipant was not a Frenchman, but an Austrian, Prince Metternich, who made only three mistakes.

Nowadays, the literary critic Bernard Pivot organises every year a dictation in Mérimée's style. This is not a minor event. Thousands of people go through preselections and regional finals. The best candidates are admitted to the world final, a television show broadcasted in prime time, with many guest stars. Foreigners are welcome, and they even win sometimes.

This is Mérimée's dictation:

Pour parler sans ambiguïté, ce dîner à Sainte-Adresse, près du Havre, malgré les effluves embaumés de la mer, malgré les vins de très bons crus, les cuisseaux de veaux et les cuissots de chevreuil prodigués par l'amphitryon, fut un vrai guêpier.

Quelles que soient, quelque exiguës qu'aient pu paraître, à côté de la somme due, les arrhes qu'étaient censés avoir données la douairière et le marguillier, il était infâme d'en vouloir, pour cela, à ces fusiliers jumeaux et mal bâtis, et de leur infliger une raclée, alors qu'ils ne songeaient qu'à prendre des rafraîchissements avec leurs coreligionnaires.

Quoi qu'il en soit, c'est bien à tort que la douairière, par un contresens exorbitant, s'est laissé entraîner à prendre un râteau et qu'elle s'est crue obligée de frapper l'exigeant marguillier sur son omoplate vieillie. Deux alvéoles furent brisés, une dysenterie se déclara suivie d'une phtisie et l'imbécillité du malheureux s'accrut.

- Par saint Hippolyte, quelle hémorragie ! s'écria ce bélître.

À cet événement, saisissant son goupillon, ridicule excédent de bagage, il la poursuit dans l'église tout entière.

Credits: I found Mérimée's dictation on http://www.editions-bordas.com/maison/tester/index.asp. There are several slightly different versions.

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